HUMANIDAD, ENERGÍA Y COMBUSTIBLES Imprimir
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           Muchos amigos y vecinos de Palo Santo, especialmente jóvenes, nos suelen consultar y pedir trabajos mas o menos sintéticos sobre la problemática de los combustibles en el Mundo, de la producción de energía y su relación con el ambiente...

 

 

          En virtud de lo anterior, nos pareció interesante, realizar una pequeña síntesis sobre este tema, síntesis que tiene un carácter muy general, haciendo notar que nuestra breve nota es simplemente un modestísimo aporte más, y que en la web existen publicaciones mucho mas amplias y detalladas, y con un carácter mucho mas técnico y científico, a las que sugerimos consultar también.

 

 

 

              

 
             
 
 
                            

                Energía es la capacidad para producir trabajo... y las fuentes de energía son productos naturales de los que se puede extraer energía para realizar un determinado trabajo u obtener alguna utilidad.

                El fuego, los molinos de viento, los primitivos molinos hidráulicos y la navegación a vela, entre otras, parecen haber sido algunas de las primeras formas de utilización de las fuentes de energía por parte de la especie humana.

                 Pero a partir de la Revolución Industrial, los combustibles fósiles (carbón y petróleo) se transformaron en las principales fuentes de producción energética para todo el Mundo que se autodenominó civilizado... Aunque estos combustibles "principales" convivieron con un otros sistemas de aprovechamiento menor de la energía eólica, hidráulica y de la biomasa.

                 Por otra parte, combustible es  cualquier material capaz de liberar energía cuando se modifica su estructura química. transformando una  energía potencial en energía aprovechable.

                  Hay combustibles sólidos como el carbón, la madera y la turba.

                 Otros son  fluidos, que a su vez pueden dividirse en líquidos   como el gasóleo, el queroseno o la gasolina o nafta y los gaseosos, como el gas natural y los gases licuados de petróleo (GLP).

                  También el Hidrógeno puede considerarse combustible, ya que al reaccionar con el Oxígeno libera energía, dejando como residuo vapor de agua...

 

 

 

            

 
 
                       

COMBUSTIBLE NUCLEAR

 

 

 

                           

                     Suele llamarse también combustibles a las sustancias que se utilizan para producir una reacción nuclear mediante un proceso de fisión, aunque realmente no se trata de una combustión, o mediante un proceso de fusión nuclear,  como es aquel en que de átomos de hidrógeno se funden para producir un átomo de helio, liberando enormes cantidades de energía.

                 Cabría recordar, aunque no entremos demasiado en el tema, que en los organismos animales (y humanos) existen permanentes procesos de combustión, pero aquí los combustibles son carbohidratos, lípidos y proteínas, gracias a los cuales se mantiene la vida.

                  Pero, además de estos combustibles "tradicionales", en el mundo actual ha comenzado a plantearse la posibilidad del reemplazo de tales combustibles tradicionales por los llamados "BIOCOMBUSTIBLES" fundamentalmente el  Bioetanol, el Biodiesel y el Biogás.

                       El bioetanol reemplaza a la nafta y se fabrica especialmente a partir de la fermentación y destilación del azúcar contenida en la caña dulce ó también a partir del maíz, sorgo o remolacha...

                  El biodiesel reemplaza al gasoil y se elabora extrayendo por prensado el aceite de las semillas de soja y girasol; aunque también es posible producirlo a partir del aceite quemado ó a partir de los cultivos de tártago, jatrofha, maní, colza, cartamo, algodón, jojoba e incluso de especies naturales como la palma

                 El biogas, sustituye al gas natural y se produce por descomposición de materias orgánicas, mediante la acción de bacterias anaeróbicas en un digestor; pudiendo utilizarse cáscara de semillas, tallos y otros desperdicios agrícolas, así como basura, excrementos de animales, etc. Pero también podría obtenerse el mismo combustible gaseoso por destilación fraccionada de aserrín, virutas ó varios materiales  de desecho de la industria forestal.

 

 

 

 

 

 

         

EL CALENTAMIENTO GLOBAL...

 

 

 

 

                   En todos los casos, cuando aprovechamos la energía procedente de la combustión de los combustibles (valga la redundancia) fósiles y de la madera, se liberan simultáneamente en la atmósfera diversos gases, fundamentalmente dióxido de carbono, (cuyo incremento constituye una de las principales causas del efecto invernadero y del calentamiento global de la Tierra), por lo que, en mayor o menor medida, siempre son contaminantes.

                   Muchos sostienen que, en cambio, los biocombustibles no causan efectos negativos en el ambiente, por cuanto la emisión de dióxido de carbono durante la combustión de los mismos, forma parte de lo que podría llamarse un "circuito cerrado".

                     En efecto, dicen que: "1) A partir de la absorción de gas dióxido de carbono existente en el aire y de parte de las radiaciones solares que, con su carga de energía, llegan a la tierra, los vegetales elaboran azúcar, aceite, almidón y otros alimentos a través del proceso de fotosíntesis. 2) Dichos alimentos constituyen las materias primas que son transportadas en bruto hasta la planta industrial, para su procesamiento y transformación en biocombustibles. 3) Al ser utilizados en los motores, los biocombustibles se queman, transformando la energía solar almacenada en energía mecánica ó eléctrica, con emisión al aire de dióxido de carbono. 4) Este dióxido de carbono así emitido  no causa efectos nocivos al medio ambiente  , pues es nuevamente absorbido por la vegetación natural y/o implantada, en cuyo interior es reciclado para la elaboración de alimentos, los cuales se constituirán en nuevas materias primas de biocombustibles."

 

 

           

 

 

     

                Pero  no es cierto que los  biocombustibles no causan efectos nocivos al ambiente, porque, si bien es verdad que, en el caso de los biocombustibles, la emisión de dióxido de carbono forma parte de un circuito cerrado (y que el dióxido de carbono liberado por la combustión resulta reabsorbido por la fotosínteis vegetal), parece ignorarse que el incremento de la contaminación con dióxido de carbono a la atmósfera terrestre, no constituye ni remotamente el único efecto nocivo que se puede producir contra el ambiente.

 

 

 

 

 

          

UNA CATASTRÓFICA AGRESIÓN AMBIENTAL

 

 

 

 

                 Y se pretende ignorar que, en un Mundo superpoblado, con escasez de alimentos,  en que la deforestación ha terminado con la inmensa mayoría de los bosques y selvas de la Tierra,  y en que la desertificación de los suelos y la destrucción de la biósfera avanzan de manera alarmante, la mayor parte de la materia prima necesaria para producir biocombustibles va a provenir necesariamente de lo cultivado en tierras que anteriormente se dedicaban la producción de alimentos (con lo cual se agravará el problema del hambre en el Mundo), o de los muchos millones de hectáreas que se desmonten para destinarlas a obtener de las mismas dicha materia prima. Una excepción la constituirían aquellos casos, como el del biogas, que pueden elaborarse a partir de desperdicios agrícolas, basura y residuos diversos, sin necesidad de destinar nuevas tierras a cultivos.

                Y todo lo precedente (con la única excepción antes señalada),... ¿no significa acaso una catastrófica agresión ambiental?

 

 

 

 

           

FÁBRICAS DE OXÍGENO Y AGUA...

 

 

 

 

                Además, si tenemos en cuenta que los bosques constituyen verdaderas "fabricas de oxígeno y de agua" y que asimismo la producción de oxígeno y la eliminación de dióxido de carbono tiene su origen en la fotosíntesis y que la misma está en relación directa  con la "cantidad de clorofila", resulta imposible imaginar  que en una hectárea cubierta con "cultivo de soja" pueda existir la misma cantidad de clorofila y un proceso de fotosínteses cuantitativamente igual al que tendríamos, por ejemplo, en una hectárea de pluviselva ecuatorial.

                 Todo indica, por el contrario, que la eliminación de bosques y selvas a fin de destinar nuevas tierras a los biocombustibles, significará una muy notable disminución en los procesos de "fabricación de oxígeno y agua" y en la "eliminación de dióxido de carbono" que cumplen actualmente en la Tierra  esos bosques y selvas, como así también un incremento de otras muy graves agresiones ambientales, como son los procesos de erosión y desertificación... e igualmente la catastrófica agresión contra la fauna silvestre a nivel mundial que significará la eliminación de sus últimos refugios y habitat.

                  Lo anterior resulta mas grave aún, si tenemos en cuenta la enorme demanda de combustibles que existe en la actualidad, el crecimiento de dicha demanda que se va a producir en los próximos años y décadas y los muchísimos millones de hectáreas de tierra que van a resultar necesarios para satisfacer tal demanda...

 

 

 

 

    
             

DAÑOS AMBIENTALES

 

 

 

 

                     En síntesis, los biocombustibles constituyen una fuente de energía teóricamente  renovable, y el dióxido de carbono generado por su combustión resulta posteriormente reabsorvido, pero, si con éstos se sustituye la totalidad del enorme consumo que hoy representan los combustibles fósiles, los daños ambientales que su producción en gran escala va a generar seguramente va a determinar que su utilización no sea sostenible en el tiempo...                  

                      

 

 

 

 ALGO MAS SOBRE FUENTES DE ENERGÍA

 

 

 

 

                  Con respecto, además, a los combustibles fósiles a los que nos referíamos también precedetemente, habría que destacar que por no ser renovables, dentro de no muchas décadas terminarán agotándose definitivamente (de allí la actual preocupación de las grandes potencias por encontrar sustitutos y de los países productores por diversificar sus recursos)                  

                  Además, en un Planeta superpoblado, altamente contaminado y en el que se encuentra en grave riesgo la continuidad de muchos ecosistemas y especies vivientes (y la del hombre mismo), la problemática  referida a las fuentes de energía no radica solamente en el hecho de que estas sean o no renovables o en el tiempo restante en que aún podemos disponer de las mismas y cuando se van a extinguir, sino también y fundamentalmente en la compatibilidad a largo plazo de la utilización de esta fuentes de energía con la supervivencia del hombre y de  las demás especies vivas que habitamos este Planeta.

                  Y, con respeto a esto último, debemos tener en cuenta que los combustibles fósiles actúan negativamente sobre el ambiente.

                 La producción de energía a partir del carbón, por ejemplo, es notablemente contaminante,  ya que  su combustión  libera gases  ( entre estos dióxido de carbono), alquitrán y azufre...

 

 

 

 

                 

TAMBIÉN EL PETRÓLEO...

 

 

 

 

                  El petróleo también resulta contaminante.

                  La combustión de los hidrocarburos provenientes del petróleo libera gases de "efecto invernadero", principalmente dióxido de carbono, en la atmósfera (una de las causas fundamentales del calentamiento planetario).

                Además, la contaminación generada por la industria petrolera involucra prácticamente todas las operaciones relacionadas con la explotación y transporte de hidrocarburos, que producen, en mayor o menor medida, un deterioro gradual del ambiente, actuando sobre el suelo, agua, aire, y la vida animal y vegetal. En efecto, las zonas ocupadas por pozos, baterías, playas de maniobra, piletas de purga, oleoductos, gasoductos y red caminera comprometen grandes superficies del terreno que se degradadan.

                     Asimismo, los derrames de petróleo y los desechos producen una alteración del sustrato  en que se implantan las especies vegetales dejando suelos inutilizables durante años. En las aguas superficiales, además de la contaminación, el vertido de petróleo u otros desechos produce disminución del contenido de oxígeno y el petróleo también puede contaminar las napas de agua subterránea.

                   El gas natural (que generalmente se encuentra con el petróleo) está conformado por hidrocarburos livianos y puede contener dióxido de carbono, monóxido de carbono y ácido sulfhídrico. Si el gas producido contiene este tipo de gases,  se quema. Si el gas producido es dióxido de carbono, se lo ventea, y el venteo y la quema contaminan amplias zonas.  

 

 

 

 

 

 

 

      

EFECTOS FATALES

 

 

 

 

                    La contaminación petrolera tiene también graves efectos sobre la flora y la fauna y su acciónmuchas veces puede ser fatal. sobre las aves

                  En las zonas de explotación marina o en regiones costeras el derrame de hidrocarburos produce daños irreversibles sobre la vida en el mar.

                  Por otra parte, sabido es que, en los últimos tiempos, el transporte de hidrocarburos  ha producido grandes accidentes con gravísimas consecuencias ecológicas.            

                   La energía nuclear, en cambio, si bien no es renovable, cuenta con recursos de "materia prima" para producirla que son mucho mas abundantes que el petróleo y se podría disponer de los mismos durante muchísimo tiempo...

 

 

 

 

     

 

 

 

                    En efecto, habría que destacar que el U-235 que se utiliza constituye solo el 0,7% del uranio natural  U-238 y para utilizar el uranio en forma económica, es preciso enriquecer su contenido de U-235 hasta alcanzar un 3% del total que se introduce en las barras de combustible. Y parte del U-238 introducido en el interior de cualquier tipo de reactor se transforma en plutonio (Pu-239)  que es perfectamente utilizable como tal en los reactores convencionales, pero principalmente en los reactores rápidos.  Y, mediante la transformación del U-238 (que es muy abundante) en Pu-239, nuestra actual civilización dispondría de combustible nuclear  durante muchísimo tiempo, aunque se incrementara notablemente el consumo energético del presente, mas aún si recordamos que el Torio (otro combustible nuclear) también es abundante.

 

 

 

 

 

 

 

                     

NO PRODUCE "EFECTO INVERNADERO"

 

 

 

 

                 Además no produce gases tóxicos ni de efecto "invernadero", pero, a pesar de lo anterior, la energía nuclear también constituye  una peligrosa fuente de contaminación, ya sea por los accidentes producidos en las propias centrales nucleares (que pueden llegar a constituir verdaderas catástrofes), o por los residuos radioactivos que durante larguísimo tiempo conservan su acción nociva y hasta letal para los eres vivos...

                 Se intenta supuestamente neutralizar estos riesgos mediante el almacenamiento de los residuos que no pudieran ser eliminados, en depósitos subterráneos llamados  (AGP) donde quedarían durante muchos siglos,... pero... ¿quien puede garantizar que impredecibles catástrofes geológicas o de otro tipo en el futuro puedan destruir o dañar esos depósitos, produciendo "fugas de radioactividad"  que ocasionen enormes e irremediables daños biológicos?...                                            

           Y en materia de fuentes de energía, existe algo así como una categoría intermedia, constituída por la energía proveniente de la quema de madera o del carbón vegetal, que también son contaminantes (producen fundamentalmente dióxido de carbono), y que, si bien desde un punto de vista abstracto podrían considerarse inagotables, porque son renovables, los procesos de deforestación que vemos en la actualidad y la imposibilidad de que una explotación sostenible de los bosques (para carbón y "madera utilizada como combustible") pueda abastecer una demanda de energía muchísimo mayor a la que esta explotación sostenible pueda ofrecer, determinan que, con la excepción de una utilización reducida y de tipo familiar, esta forma de proveer energía no parece tampoco tener un futuro viable...

 

 

 

 

 

 

 

LA ENERGÍA SOLAR...

 

 

 

 

                  En cambio otras fuentes  energéticas, como la energía solar, la eólica, la hídrica y la geotérmica (y también la producida por la combustión del Hidrógeno, que al combinarse con el Oxígeno genera energía, dejando como residuo vapor de agua), pueden considerarse prácticamente inagotables y menos contaminanates.

                     La energía solar, la eólica, la hídrica (y también la producida por la combustión del Hidrógeno) suelen denominarse "energías limpias", ya que reducen notablemente los impactos ambientales producidos.

                 Pero todas generan algún grado de daño ambiental. La única excepción sería el Hidrógeno...

               El aprovechamiento de la energía eólica ocasiona daños de impacto visual en el paisaje, ruidos de baja frecuencia, y también  inconvenientes y hasta muerte de aves.

               La construcción de grandes presas para obtener energía hidráulica provocan pérdidas de biodiversidad (y hasta alteran totalmente la biodiversidad de los ríos en que se construyen), generan metano por la materia vegetal acumulada, provocan pandemias de fiebre amarilla, dengue, equistosomiasis, inundan zonas con notable patrimonio cultural o paisajístico, etc.

 

 

 

 

 

 

 

CUANDO UN UTÓPICO VIAJE A LAS ESTRELLAS

 

 

 

 

                  Por último,  la energía geotérmica, que aprovecha las diferencias de temperatura existentes en las diversas profundidades de la corteza terrestre, puede ser muy nociva ya que arrastra metales pesados y gases de efecto invernadero a la superficie, y la energía proveniente de las mareas y de las corrientes marinas, no es de frecuente utilización.

                Y la menos perjudicial y a la vez la mas abundante en la naturaleza parece ser la energía solar. Y talvez por esto mismo sea ésta la principal fuente de energía para un futuro no muy lejano...

 

 

 

 

 

 

 

 

 

                  Pero, a mas largo plazo, si la especie humana logra sobrevivir a sus propias probabilidades de autodestrucción... y el desarrollo tecnológico continúa... y algún día los antiguos  hijos del mono, recorriendo el cielo infinito, comenzamos un casi utópico viaje a las estrellas, muy probablemente encontremos en nuestro vastísimo universo nuevas e ilimitadas fuentes de energía, porque nuestro Universo es precisamente eso: materia y energía...

PALO SANTO, julio de 2.007                  

 

 

                                                                         Ramón M. Godoy

 

 

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